The Danger of an Unpopular Putin/Sự nguy hiểm khi Pu tỉn không được lòng dân

The Danger of an Unpopular Putin

Tikhon Dzyadko

Oct 31, 2018 TIKHON DZYADKO

Tikhon Dzyadko is a Russian analyst and journalist at the independent television network RTVI.

As the average Russian’s wellbeing has declined, proclamations of Russia’s greatness have begun to ring hollow for much of the population. But if Vladimir Putin’s 18 years in power has taught us anything, it is that the sharp decline in his approval rating is not good news for anyone.

MOSCOW – Just seven months ago, Russian President Vladimir Putin won re-election, for the fourth time, with 77% of the vote. But according to a poll conducted by the Russian Public Opinion Research Center, if a presidential election were held now, Putin would probably receive only 47% of the vote, forcing him into a second-round run-off. This is a dangerous state of affairs for Russia and the world.

Of course, poll data in Russia do not necessarily reflect the real balance of power. Yet such a steep decline is a remarkable development, not least because Russians, who remember well the harsh punishments dissidents faced during Soviet times, often prefer to speak positively of their leaders when asked.

Putin first secured the presidency in 2000 on the promise to raise living standards and restore Russia’s status as a leading global power. Fortunately for him, oil prices began to skyrocket. Meanwhile, he set to work reviving the Soviet Union, under a different name but similarly based on opposition to American global leadership and Western-style democratization.

From the start, Putin used media censorship to secure his authority, ensuring that any success – including rising oil prices – was hailed as his personal achievement. As the speaker of Russia’s Duma (parliament), Vyacheslav Volodin, declared in 2014, “There is Putin – there is Russia; there is no Putin – there is no Russia.”

Failures, of course, were never Putin’s fault. So in 2007, when economic growth was slowing and social inequality rising, Putin delivered a speech at the Munich Security Conference condemning the United States for its domination of global affairs, and implying that the expansion of NATO into the Baltics was directed against Russia.

Suddenly, all of Russia’s struggles could be blamed on a new cold war, supposedly declared by the West. In 2008, Kosovo’s declaration of independence and Russia’s war with Georgia further reinforced Putin’s “besieged fortress” narrative.

Nonetheless, by 2013, Putin’s approval ratings dropped to record lows – even lower than today’s levels. So Putin pulled out the big guns, first metaphorically and then literally. In 2014, after Russian athletes performed impressively at the Winter Olympic Games in Sochi (with the help of a vast state-sponsored doping system), Russia invaded Ukraine and annexed Crimea. Putin, state media proclaimed, was fulfilling his promise of restoring Russia’s former greatness.

Putin’s approval rating soared to 85%. Russian stores were filled with t-shirts emblazoned with his face alongside phrases like “Thanks for the Crimea” and “The Politest of People.” For the overwhelming majority of Russians, Putin’s authority was indisputable. If their president supported a policy or decision, Russians willingly accepted it, however unpopular it had been initially.

Putin had followed the advice attributed to Vyacheslav Konstantinovich von Plehve, who served as the director of police, and later Minister of the Interior, under Czar Nicholas II, “To avert a revolution, we need a small victorious war.” But while Putin’s small victorious war boosted his standing and silenced dissent, the long-term consequences have been severe, owing to the stringent Western sanctions imposed in response to the annexation of Crimea.

As a result of those sanctions, the ruble’s value has fallen by half against the dollar, inflation is up, and Russian households purchasing power and living standards have fallen. At the end of last summer, the cash-strapped Russian government was forced to raise the retirement age – a move opposed by 90% of the population. Not even an emergency television appeal by Putin himself could secure broader public support.

Moreover, despite Putin’s backing, the ruling United Russia party has suffered rare electoral setbacks in Russia’s Far East. Representatives of the nationalist, anti-Western Liberal Democratic Party trounced the United Russia candidates in second-round run-offs in the gubernatorial elections in the Khabarovsk and Vladimir regions.

In a gubernatorial election in Primorsky Krai, a Communist Party candidate appeared to win – thanks partly to protest votes against United Russia – before the election was ruled invalid, and the United Russia candidate was declared the winner. The uproar was so potent that, for the first time in Russia’s post-Soviet history, the election results were annulled.

Some experts claim that United Russia’s electoral defeats reflect a kind of “power fatigue.” But the fact remains that as average Russians’ wellbeing has declined – and Putin cronies’ wealth has continued to swell – proclamations of Russia’s greatness have begun to ring hollow.

Citizens now wonder how strong Russia’s position really is. Buckling under sanctions and isolated by the West, the country has begun to look less like a great power than a geopolitical has-been. Official propaganda still blames the West for the country’s plight, but Russians aren’t convinced. And they aren’t nearly as impressed by Russia’s engagement in faraway Syria, whatever boost it might provide to the country’s role in world affairs, as they were by the annexation of neighboring Crimea.

Nguồn: Tikhon Dzyadko, “The Danger of an Unpopular Putin”, Project Syndicate, 31/10/2018.

Nguyễn Tuấn Anh | dịch

Chỉ bảy tháng trước, Tổng thống Nga Vladimir Putin đã lần thứ tư đắc cử tổng thống, với 77% số phiếu bầu. Nhưng theo một cuộc thăm dò do Trung tâm Nghiên cứu Công luận Nga tiến hành, giả sử một cuộc bầu cử tổng thống được tổ chức ngay bây giờ, Putin có lẽ sẽ chỉ nhận được 47% số phiếu bầu, buộc ông phải bước vào một cuộc bầu cử vòng hai. Đây là một tình trạng nguy hiểm đối với nước Nga và thế giới.

Tất nhiên, số liệu thăm dò ở Nga không nhất thiết phản ánh đúng sự cân bằng quyền lực thực sự. Nhưng sự suy giảm mạnh như vậy là một diễn tiến đáng chú ý, ít nhất là bởi người Nga, vốn còn nhớ rõ những hình phạt khắc nghiệt mà các nhà bất đồng chính kiến phải đối mặt thời Xô-viết, thường đưa ra những đánh  tích cực về lãnh đạo khi được thăm dò ý kiến.

Putin đã đảm nhiệm chức tổng thống lần đầu vào năm 2000 với cam kết nâng cao mức sống người dân và khôi phục vị thế siêu cường toàn cầu của Nga. May mắn cho ông ta, giá dầu bắt đầu tăng vọt. Cùng lúc đấy, Putin làm sống lại thời Liên Xô, dưới một tên gọi khác, nhưng cũng dựa trên sự phản đối vai trò lãnh đạo toàn cầu của Mỹ và nền dân chủ kiểu phương Tây.

Ngay từ đầu, Putin đã sử dụng biện pháp kiểm duyệt phương tiện truyền thông để duy trì quyền lực bản thân, đảm bảo rằng mọi thành công – kể cả giá dầu tăng – đều được ca ngợi là thành tích cá nhân của ông. Như chủ tịch Duma (Hạ viện) Nga Vyacheslav Volodin từng tuyên bố vào năm 2014: “Có Putin là có nước Nga; không có Putin là không có nước Nga”.

Dĩ nhiên, khi thất bại thì không bao giờ là do lỗi của Putin. Vì vậy, hồi năm 2007, khi tăng trưởng kinh tế chậm lại và bất bình đẳng xã hội tăng lên, Putin đã phát biểu tại Hội nghị An ninh Munich lên án sự thống trị toàn cầu của Hoa Kỳ, và ám chỉ rằng việc mở rộng NATO vào vùng Baltic rõ ràng là nhằm chống lại nước Nga.

Bỗng nhiên, tất cả các khó khăn của Nga đều có thể được quy là do phương Tây đã gây ra cuộc chiến tranh lạnh mới. Năm 2008, tuyên bố độc lập của Kosovo và cuộc chiến của Nga với Gruzia đã củng cố thêm luận điệu “pháo đài bị bao vây” của Putin.

Tuy nhiên, tới năm 2013, tỉ lệ ủng hộ Putin đã giảm xuống mức thấp kỷ lục – thậm chí thấp hơn mức của ngày hôm nay. Vì vậy, Putin đã sử dụng vũ lực. Trong năm 2014, sau khi các vận động viên Nga biểu diễn ấn tượng tại Thế vận hội mùa đông ở Sochi (với sự hỗ trợ của hệ thống doping được nhà nước bảo trợ trên qui mô lớn), Nga đã xâm lược Ukraine và sáp nhập Crimea. Phương tiện truyền thông nhà nước tuyên bố Putin đã hoàn thành lời hứa khôi phục lại sự vĩ đại trước đây của nước Nga.

Tỉ lệ ủng hộ Putin tăng lên 85%. Các cửa hàng của Nga ngập tràn những chiếc áo phông có in hình khuôn mặt của ông cùng với những cụm từ như “Cảm ơn vì Crimea” và “người lịch thiệp nhất.” Đối với đa số người Nga, thẩm quyền của Putin không thể chối cãi. Nếu tổng thống của họ ủng hộ một chính sách hoặc quyết định, người Nga sẵn lòng chấp nhận nó, kể cả khi chính sách và quyết định ấy không được ưa chuộng lúc ban đầu.

Putin đã làm theo lời khuyên của Vyacheslav Konstantinovich von Plehve, người từng là giám đốc cảnh sát và sau đó là Bộ trưởng Nội vụ dưới thời Sa hoàng Nicholas II, “Để ngăn chặn một cuộc cách mạng, chúng ta cần thắng một cuộc chiến tranh nhỏ”. Tuy một thắng lợi nhỏ như vậy có thể củng cố vị thế của Putin và dập tắt bất đồng chính kiến, hậu quả lâu dài là rất nghiêm trọng do các biện pháp cấm vận nghiêm ngặt phương Tây đặt ra nhằm đáp trả việc sáp nhập Crimea của Nga.

Do những biện pháp trừng phạt đó, giá trị của đồng rúp đã giảm một nửa so với đồng đô la, lạm phát tăng lên, và sức mua cũng như mức sống của các hộ gia đình Nga đã giảm xuống. Vào cuối mùa hè năm ngoái, trước tình cảnh thiếu tiền, chính phủ buộc phải tăng tuổi nghỉ hưu – một động thái bị phản đối bởi 90% người dân. Thậm chí ngay cả một lời kêu gọi khẩn cấp trên truyền hình bởi chính Putin cũng không thể giúp giành được sự ủng hộ rộng rãi hơn của công chúng.

Hơn nữa, bất chấp sự hậu thuẫn của Putin, đảng cầm quyền Nước Nga Thống nhất ít khi thua cuộc đã thất bại trong những cuộc bầu cử ở vùng Viễn Đông. Đại diện của Đảng Dân chủ Tự do theo đường lối dân tộc chủ nghĩa và chống Phương Tây đã đánh bại các ứng cử viên của đảng Nước Nga Thống nhất tại vòng hai trong cuộc bầu cử thủ hiến ở các vùng Khabarovsk và Vladimir.

Trong cuộc bầu cử thủ hiến ở vùng Primorsky Krai, một ứng cử viên Đảng Cộng sản dường như đã thắng – một phần nhờ sự phản đối đảng Nước Nga Thống nhất – trước khi kết quả bầu cử  bị tuyên là không hợp lệ, và ứng cử viên đảng Nước Nga Thống nhất đã được tuyên bố là người chiến thắng. Sự phản đối của người dân mạnh đến nỗi lần đầu tiên trong lịch sử nước Nga hậu Xô-viết, kết quả bầu cử đã bị hủy bỏ.

Một số chuyên gia cho rằng sự thất bại bầu cử của đảng Nước Nga Thống nhất phản ánh tình trạng “mệt mỏi vì cầm quyền quá lâu”. Nhưng có một thực tế là khi thu nhập trung bình của người Nga giảm xuống – và sự giàu có của phe nhóm thân hữu Putin vẫn tiếp tục tăng lên – thì những lời tuyên bố về sự vĩ đại của nước Nga chỉ là trống rỗng.

Giờ đây, người dân Nga tự vấn vị thế của nước họ thực sự mạnh đến mức nào. Ép mình dưới sự trừng phạt và bị cô lập bởi phương Tây, nước Nga trông không giống như một cường quốc mà chỉ như một ảo ảnh quá khứ. Các tuyên truyền chính thức vẫn đổ lỗi phương Tây đã gây ra tình thế khó khăn của đất nước, nhưng người dân Nga không thấy thuyết phục. Và họ cũng không thấy bị ấn tượng trước sự can dự của Nga vào một Syria xa xôi, bất kể sự can dự đó có thể giúp tăng cường tầm ảnh hưởng của nước Nga trong các vấn đề thế giới tới mức nào, như khi nước này sát nhập Crimea.

Nhưng nếu 18 năm nắm quyền của Putin đã dạy cho chúng ta một điều gì đó, thì đó chính là việc tỉ lệ ủng hộ của ông ta giảm xuống sẽ không phải là tin tốt cho bất cứ ai. Người Nga có thể mệt mỏi, nhưng Putin thì không. Và nếu cảm thấy quyền lực của mình đang suy yếu, ông ta có thể ngay lập tức quyết định rằng đã đến lúc cần có thêm một chiến thắng nữa với phí tổn được đẩy sang cho những quốc gia khác.


Để lại lời nhắn

Mời bạn điền thông tin vào ô dưới đây hoặc kích vào một biểu tượng để đăng nhập:

WordPress.com Logo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản WordPress.com Đăng xuất /  Thay đổi )

Google+ photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Google+ Đăng xuất /  Thay đổi )

Twitter picture

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Twitter Đăng xuất /  Thay đổi )

Facebook photo

Bạn đang bình luận bằng tài khoản Facebook Đăng xuất /  Thay đổi )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.